SpaceX测试卫星成功入轨 距离提供互联网服务还有多远?

2018年02月23日 11:11 海外视角

据外媒报道,太空探索技术公司SpaceX周四成功地发射了一枚“猎鹰9号”火箭,将其两颗互联网实验卫星Microsat 2a和2b送入轨道。此举将为SpaceX创始人兼CEO埃隆·马斯克(Elon Musk)所畅想的未来互联网奠定基础。

根据马斯克的计划,SpaceX计划利用5年时间将组网所需的4425颗卫星送入近地轨道(LEO),从而为全球消费者提供低廉、快速的卫星互联网服务。。首先,SpaceX计划将两颗实验卫星送入地球轨道。如今,该计划已经于今日实现。

接下来,SpaceX还会陆续发射更多实验卫星,这些试验卫星可以验证是否能为地球提供网络连接。如果一切顺利,SpaceX会在2019年启动正式的卫星发射工作,并一直持续到2024年,最终将组网所需的4425颗卫星全部送入入轨。

当然,SpaceX已经表示,一旦有800颗卫星率先入轨,则SpaceX计划于2020年或2021年开始提供有限的卫星互联网服务。

长路漫漫

与传统的卫星互联网相比,SpaceX的卫星互联网服务有何特别之处呢?简单地说,虽然卫星互联网已经存在很长时间,但通常都存在一些通病,如高延迟,连接不稳定等。

而SpaceX的卫星互联网服务则不同,SpaceX计划通过发射近地轨道卫星来降低这种延迟,让卫星与用户的距离更近。但让卫星离地球表面更近,意味着对卫星覆盖的要求也就更高,需要约4000多颗近地轨道卫星才能覆盖整个地球。

与马斯克的其他项目一样,卫星互联网项目也是极具雄心的。为了实现该目标,SpaceX的卫星发射任务将是非常繁忙的,也将是我们之前从未见过的。

要了解发射任务的挑战性究竟有多大,先让我们看一组数据:当前只有1459颗卫星在绕地球轨道运行,另外还有2600颗不活动的卫星。而SpaceX要发射4425颗卫星,毫无疑问,这需要大量的火箭、燃料和资金。

竞争对手的反对

当前,许多公司都在申请推出低轨道卫星上网服务,包括波音、ViaSat、Telesat、Audacy、Karousel LLC、Space Norway、Theia Holdings和LeoSat等。去年7月,美国联邦通信委员会(FCC)已经批准了OneWeb在美国运营卫星上网服务。

根据“先到先得”的原则,已经获得频谱资源的运营商将优先部署其卫星网络。根据规定,卫星系统之间不能相互干扰,运营商必须要制定出相应的技术和操作上的可行性解决方案。这意味着SpaceX在部署卫星时,必须要与OneWeb和Telesat等竞争对手进行协调。

去年7月,SpaceX竞争对手呼吁美国联邦通信委员会进行更多调研,以确保SpaceX如此大量的卫星不会干扰太空通信(其他卫星)。这些竞争对手指出,在2.2万英里(约合3.54万千米)的高空,卫星过于密集可能导致数据通信拥堵。

随后有知情人士称,美国联邦通信委员会将要求SpaceX降低卫星发射功率,并对可使用的频谱进行限制。毫无疑问,这将在很大程度上影响网络的效率。

马斯克的优势

目前,SpaceX已经成为全球最先进的卫星发射服务提供商之一,并且已经拥有了组建和维护一个卫星网络所需的大量资源。在刚刚过去2017年,SpaceX完成了13次火箭成功发射。

2015年12月,SpaceX创造了一个历史。当时,SpaceX发射了一枚“猎鹰9号”火箭,并成功返回到佛罗里达州卡纳维拉尔角(Cape Canaveral)的一个平台上。2016年4月,SpaceX又成功在大西洋上回收“猎鹰9号”一级火箭,这也是人类历史上首次在海上实现火箭回收。

火箭的回收再利用将在很大程度上降低发射成本。SpaceX竞争对手“蓝色起源”(Blue Origin)创始人、亚马逊CEO杰夫·贝索斯(Jeff Bezos)曾表示,火箭可重复使用是降低太空旅游成本的关键。

SpaceX副总裁帕特丽夏·库珀(Patricia Cooper)也表示,SpaceX的卫星网络系统具有很高的性价比,但并未说明上网服务的资费会降低到何种程度。当然,要完成该项目,SpaceX还需要进行更频繁的发射,但让卫星进入轨道似乎已不是难事。

回报空间巨大

如果马斯克和SpaceX最终大获全胜,那么毫无疑问将对电讯行业带来巨大冲击。随着Starlink项目不断取得进展,相信ISP(互联网服务提供商)和电信公司可能会越来越焦虑。

这一项目的庞大规模毋庸置疑,但同时,其回报也是巨大的。来自卫星产业协会(Satellite Industry Association)的数据显示,2016卫星产业的市场规模约为2600亿美元,而发射服务的规模仅为55亿美元。因此,如果卫星互联网服务取代成功,必将成为SpaceX新的重要营收源。

另外,马斯克还考虑将来在火星上部署同样的卫星网络,以便于将来人类殖民火星。可以想象一下:将来无论身处城市中心,还是亚马逊丛林,都能随时享受到高速、稳定的互联网服务,那将是一种怎样的惬意!

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